A hipertónia kezdetén csak finom érelváltozások láthatók a szemfenéken, bizonyos helyeken érszűkületek jelentkezhetnek, amelyek a kezdeti szakaszban a vérnyomás rendezése után még visszafejlődhetnek. Később ezek a tünetek fixálódnak, azaz a vérnyomás normalizálódása után sem fejlődnek vissza.

A hipertónia korai és még kezelhető stádiumaiban csak az ereken találunk elváltozásokat, későbbiekben a látóhártya (retina) szövetére, illetve a látóidegfőre is ráterjedhetnek a tünetek. Az értüneteket elsődleges tüneteknek nevezzük, a retinális tüneteket másodlagos, azaz következményes tüneteknek.

Az elsődleges tünetek kialakulásában a retina arterioláinak (odavezető kis erek) ellenállása játszik szerepet, vagyis az arteriolák összeszűkülnek, ezzel szemben a vénák (elvezető kis erek) tágulatokat mutatnak. Azokon a helyeken, ahol a vénák és az artériák találkoznak, közös kötőszöveti hüvellyel rendelkeznek, ezért az arteriolákban lévő magasabb vérnyomás a vénák falát összenyomja, a kereszteződés helyén úgy látszik, hogy a vénák "összenyomódnak".

A magas vérnyomás betegségben előforduló jellegzetes kereszteződési tünetek.

Enyhébb esetekben a véna ki tud térni ez elől, ám amennyiben még magasabb értékre áll be a nyomás, a kereszteződés mögötti vénaszakaszban pangás alakul ki, azaz a vér nem tud elvezetődni, ezért a vér "kipréselődik" az érfalból, a retinában vérzések (sötétpiros foltok) keletkezhetnek.

A másodlagos tünetek során természetesen a retina szövete is károsodik, s az orvos figyelmét azonnal felhívják, hogy hasonló, párhuzamosan futó károsodásokat lehet felfedezni a vese szövetében is. A szemfenéken fehéres, puha, "gyapottépésszerű" gócokat figyelhetünk meg, amelyek oka, hogy az érintett területeken az arteriolák elzáródhatnak és itt finom kiesési tünetek, azaz mikroinfarktusok keletkeznek a retinában. Ezek a gyapottépésszerű gócok általában nem nagy kiterjedésűek, de ha sok van belőlük, komoly keringéskárosodásra utalnak.

Az éleslátás helyének területe körül kemény degenerációs gócok jelenhetnek meg. Ezeknek a széle éles határú, sárgás színű, bennük koleszterinkristályok, zsírok rakódhatnak le, jellemző kör alakú gyűrűt vagy csillagformát vonnak az éleslátás helye köré, s szintén szöveti elhalásra utalnak.

A magas vérnyomás betegségben vérzések jelenhetnek meg a szemfenéken, amelyek krónikus pangás jelei. Ha a vénák falában kialakuló nyomás meghaladja az érfal ellenállását, a vér kipréselődik az érből. Attól függően, hogy milyen mélységben történik a vérzés, más és más alakú lehet. A mélyebb retinarétegekben keletkező vérzések gömb alakúak, nehezen szívódnak fel, a felszínesebbek az idegrostréteg állományában keletkeznek, szerkezetük csíkos, úgy mondjuk, hogy lángnyelvszerű. Az utóbbiak könnyebben szívódnak fel.

A magas vérnyomás betegség végstádiumában a szemfenéki pangás a látóidegfőre is kiterjed, a normálisan a környezetéből nem kiemelkedő, éles határú, sárgásfehér látóidegfő határa elmosódottá válik, környezetéből több milliméternyire kiemelkedhet, színe megváltozik (a pangás és a vérzések miatt vörössé válhat), környezetében nagy kiterjedésű, lángnyelvszerű vérzések alakulnak ki. Ez az állapot szükséghelyzetet jelent, mert természetesen a vesében és az egyéb szervekben is ilyen súlyos a mikrokeringés zavara. Szerencsére ennyire súlyos szemfenéki képpel csak ritkán találkozik a gyakorló szemész.

A magas vérnyomás betegség szemfenéki stádiumainak beosztása
  • I. stádium: átmeneti arteriola szűkületek
  • II. stádium: fixált érelváltozások (kereszteződési tünetek)
  • III. stádium: puha és kemény degenerációs gócok
  • IV. stádium: az első három stádium és papillapangás.

Hipertóniában az első két stádium prognózisa jó, a vérnyomás gyógyszeres rendezése a szemfenéki és természetesen a vese- és egyéb érrendszeri tünetek előrehaladását megállítja, a beteg folytathatja addig megszokott életformáját. A harmadik és negyedik stádiumban súlyos, általános, a szervezet egészét érintő megbetegedésről van szó, sajnos sok esetben gyógyszeres kezeléssel kevéssé befolyásolható kórlefolyásról. Ezeket a stádiumokat el kell kerülni.